孤独的必要:神经元里的祕密

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孤独的必要:神经元里的祕密

编译|Mumu Dylan

  作为一种社交动物,人类仰赖与他人互动才得以生存。多年前,芝加哥大学的认知神经科学家约翰‧卡乔波(John Cacioppo)提出:「我们作为一种倖存至今的物种,并不是因为人类特别敏捷或强壮,或是天生拥有利爪和武器,而是因为社会保护。」举例来说,古代人类藉由群体力量捕食其他大型哺乳动物,或是共同抵御猛兽的袭击。「人类的力量源自于沟通和协作能力。」卡乔波说道。

  但这种强而有力的社群是如何开始的呢?卡乔波认为,社会关係的根源在于其对立面──孤独。根据他的理论,孤独的痛苦驱使我们寻找安全的人际关係,反过来也让人类在互相合作和保护中得到益处,从而延续物种的生存。但孤独仍然存在的原因,是因为它为社交动物提供了演化动力。正如欲望、饥饿或痛苦带来的心理和生理折磨一样,孤独是动物寻求解决办法、提高长期生存机率的负面状态之一。

  假设卡乔波的理论正确,那幺肯定有某种内在的生物学机制,迫使孤独的生物寻求与他人的互动;大脑中的某种东西必定让我们在孤独时感到不舒服,并藉着与他人交流互动得到纾解。麻省理工学院的研究人员认为,他们已经发现这种机制的来源,就在大脑中被称为「中缝背核」(dorsal raphe nucleus)区域的神经元产生,这块区域因为与忧郁症相关而闻名(或许这不是巧合,毕竟孤独也是忧郁症的危险因素之一)。根据2016年发表在《Cell》期刊上的研究论文指出,刺激这些神经元驱使孤独的小白鼠寻找同伴。这项研究也为卡乔波的理论提供了有力证据,并解释大脑的特定结构与社会行为的深层连结。

孤独的必要:神经元里的祕密

  2012年时,吉莉安‧马修斯(Gillian Matthews)还是伦敦帝国学院的研究生,她在一次实验中偶然发现「孤独」状态下的神经元。当时她正在研究古柯硷对小白鼠大脑的影响:她为小白鼠注射固定剂量的药物,并将每只老鼠单独放在笼子里,然后在第二天观察一组特定的神经元变化。对照组的小白鼠也照同样步骤进行,差别在于牠们被注射盐水而非古柯硷。

  在马修斯为小白鼠注射药物的24小时后,她回到实验室希望从小白鼠身上观察到像神经元加强连结的脑部变化,从而找出古柯硷上瘾的原因。但令人惊讶的是,无论是注射古柯硷或注射盐水的小白鼠,牠们的神经元连结都呈现出相同变化,一夜之间牠们的某组细胞神经元连结都变得更强。现为麻省理工学院博士后研究员的马修斯说:「我们一开始以为是实验过程出了差错,可能是做错了某个步骤。」

  但她与研究同事反覆检查实验步骤,都没有发现任何错误,因此马修斯猜测实验期间的其他环境因素可能导致这种变化。令她感兴趣的是,两组小白鼠的脑细胞皆产出了多巴胺,一种通常与愉悦有关的大脑化学物质。多巴胺会在人们吃东西、性爱或用药时产生,但它不单只是愉悦的信号而已。大脑的多巴胺系统也可以变成驱使人们寻找渴望的物质,加州大学洛杉矶分校的基因研究员史蒂夫‧科尔(Steve Cole)说:「它不是因为你已经得到想要的东西才产生,而是产生以驱动你寻找某样东西。」

  于是马修斯开始测试将小白鼠移到新笼子中,观察是否会改变多巴胺神经元,但无论怎幺变更实验条件都无法解释变化。最后马修斯和研究同事才终于意识到,脑细胞的变化并不是对药物做出反应,而是因为长达24小时的隔离。马修斯说:「或许这些神经元传递了孤独的感受。」

孤独的必要:神经元里的祕密

  小白鼠与人类极为相似,两者都是偏好群聚生活的社交生物。将隔离的小白鼠从笼中放出来后,牠们会比以往花更多时间与其他同伴进行交流。马修斯说:「我认为这揭示了大脑是如何连结,促使我们成为天生的社交动物,并保护我们免受孤独的负面影响。」

  卡乔波在十多年前首次提出他的「孤独演化理论」,认为人类对孤独的敏感度具有遗传性,就像身高和糖尿病一样,因此每个人对孤独的敏感程度和受到的影响也有所不同。 卡乔波表示:「遗传下来的不是孤独感,而且失去连结的痛苦。」在演化过程中,这种变异性有利于人类发展。卡乔波指出:「就像是某些社群成员害怕断绝连结,因此愿意奋不顾身地守护家园;有些人则愿意出去探索,并希望回来时仍保有联繫,与同伴分享他们的所见所闻。」

  小白鼠也展现出这种变异性。在马修斯的实验中,「社会地位」较高的老鼠(即赢得交配权、优先获得食物和资源的老鼠)更容易受中缝背核刺激的影响,孤独时神经元显示出强烈地反应。换句话说,地位越高的老鼠越害怕孤独,因此更拼命地寻求与同伴和群体连结;相比之下,地位较低的老鼠似乎不害怕甚至享受着孤独,因为独处使他们避免受到同伴的欺凌。

  这项新发现也带来了新的问题:是先天的大脑神经元决定了社会地位,还是社会地位改变了大脑神经元?马修斯正与研究同事计划进一步实验,试图找出可能的答案。

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